Il y a un grand nombre de variantes d'Unix, les plus connues étant Linux et OS X. Très connues aussi dans les milieux spécialisés sont les Unix *BSD (FreeBSD, OpenBSD, par exemple). Nous allons nous attacher ici surtout aux variantes de Linux.

Les distributions

Quand vous achetez un autre système d'exploitation, par exemple Wi*** et que vous l'installez, vous obtenez un ordinateur... à peu près inutilisable. Il vous faut en plus acheter un traitement de texte, un tableur, un programme d'édition d'images, ou vous les procurer gratuitement mais de façon tout à fait illégale par l'intermédiaire de vos amis, devenant ainsi un pirate... souvent involontairement.

Si vous utilisez des logiciels libres, rien de tout cela n'est plus vrai. Il est licite, admis et même encourragé de distribuer tous les logiciels libres. Vous allez donc vous procurer, quelques fois même en payant une petite somme pour les disques, la boite, le manuel, l'aide à l'installation, non pas un simple système d'exploitation, mais un ensemble de logiels permettant de faire à peu près tout.

Dès que vous aurez terminé l'installation, vous pourrez travailler.

On peut trouver jusqu'à 300 distributions de Linux, mais presque toutes sont très spécialisées.

Les distributions généralistes les plus connues sont:

  • Debian. Entièrement gérée par des bénévoles, c'est la distribution disponible sur le plus grand nombre de types de matériels et proposant à ses usagers le plus grand nombre de logiciels intégrés. Elle n'est pas toujours aussi "à jour" et "conviviale" que ses collègues.
  • Mandriva. Française à l'origine, cette origine ne se voit plus guère maintenant. Elle fonctionne avec un modèle particulier, une grande partie de la distribution et des nouveautés sont réservées aux membres du club Mandriva à la cotisation assez chère pour un particulier. Il suffit d'attendre un peu pour avoir tout ce qu'on veut librement.
  • openSUSE. Cette distribution utilise aussi un modèle particulier. Elle est très bien fournie en logiciels libres, soit sur CD/DVD soit par téléchargement sur Internet. Elle est très stricte sur la légalité, ce qui fait que certains pilotes (mp3, lecture dvd) ne sont disponibles que moyennant un peu d'astuce. Elle est adossés à une grande entreprise, Novell, qui vends des versions d'entreprises avec une très grande durée de support (jusqu'à sept ans, contre deux ans pour la version libre).

Un grand nombre de distributions très populaires sont des variantes de Debian, on peut citer:

  • Knoppix fut la première distribution à fonctionner très bien sans aucune installation, directement depuis le cd. Depuis presque toutes les autres le font aussi.
  • Ubuntu cette distribution est, en 2007, une des plus populaires. Fortement soutenue par un milliardaire, elle distribue largement et gratuitement ses cd à travers le monde...

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